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¿Qué es la electricidad?

Libro Almanaque 1967

¿Cómo es que hace para producir luz o para que una cocina caliente?

Los científicos han pasado años estudiando la electricidad y todavía es muy poco lo que pueden decir de ella. Pero se ha podido averiguar que la electricidad nace de los átomos.

Los átomos son las partecitas más pequeñas que hay en el Universo. Todo está compuesto de átomos: el pan que comemos, la silla en que nos sentamos, el agua, nuestros vestidos y hasta nosotros mismos estamos formados por millones de átomos. Un átomo es tan pequeño que nadie lo ha podido ver. En eso tan pequeñito hay sin embargo fuerzas inmensas; la electricidad por ejemplo. Se ha averiguado que todo átomo está compuesto por fuerzas: unas fuerzas que se llaman electrones.

Los electrones son los que producen la electricidad. Un alambre de cobre está formado por millones de átomos, uno a la par del otro. Por medio de ciertos sistemas, se le puede arrancar un electrón a un átomo. Entonces el átomo se vuelve loco y le quita un electrón al próximo átomo; ese se lo quita al otro y así siguen. Todo esto sucede en el termino de un milésimo de segundo. Entonces se forma a lo largo del alambre una carrera de electrones. Esta es la corriente eléctrica: un chorro de electrones que viaja por un alambre.

Desde hace unos 150 años el hombre aprendió a manejar la electricidad; aprendió que con ciertos aparatos puede hacer que se produzca una corriente de electrones, o sea una corriente eléctrica. Esto ahora se puede hacer con una pila o batería de foto, o con un generador o dínamo.

En una pila, en una batería, hay muchos electrones y cuando se pone un bombillito pegado a dos alambres que vengan de la pila, los electrones salen por un alambre, pasan por el bombillito que se pone a alumbrar y regresan por el otro alambre a la batería.

En las ciudades no se usan baterías para alumbrarse, para cocinar o para oír radio. La corriente eléctrica viene por un alambre desde un generador. Muchas personas han visto un generador. Y otras no. Hay generadores grandes y pequeños. Algunos son movidos por agua y otros por motores, pero todos, cuando empiezan a dar vueltas, hacen que los electrones se escapen de los átomos y formen un chorro o sea una corriente eléctrica.

Esa corriente eléctrica sale por un alambre que llega hasta nuestra casa y después de pasar por los bombillos, por la cocina y los otros aparatos eléctricos, sale por otro alambre y vuelve al generador.

Cuando pasa por el bombillo se enciende y alumbra. ¿Cómo puede la corriente eléctrica hacer esto? Sabemos que es un chorro de electrones lo que va pasando por el alambre. Cuando llega hasta un bombillo entra por uno de los alambritos y el bombillo empieza a alumbrar. ¿Qué es lo que sucede? Fijémonos en un bombillo: parece una bola de vidrio con un resortito adentro; ese resorte es el secreto de la luz. Por el alambre grueso vienen millones de electrones y tienen que entrar en ese alambrito tan delgado. Como casi no pueden pasar, tienen que hacer un grandísimo esfuerzo y van calentando ese alambre que está dentro del bombillo. El alambrito se calienta tanto que se pone blanco y brillantísimo y por eso alumbra. Todo eso lo puede hacer la electricidad. Pero también puede ser peligrosa cuando no la sabemos usar.

La cantidad de corriente eléctrica que viaja por un alambre de la línea, tiene que ir cómodamente por esos alambres. Por eso hay que usar alambres que tengan el grueso de acuerdo con la cantidad de corriente que va a pasar por ahi. Si por un alambre delgadito va mucha corriente, los electrones van muy apretados y tienen que esforzarse para poder caminar. Este esfuerzo hace que el alambre se caliente y se puede quemar ya que no está encerrado en vidrio como en el bombillo. Por eso es mejor preguntar qué grueso de alambre es bueno para la cantidad de corriente que se va a usar.

También en toda la instalación eléctrica de nuestra casa deberíamos de usar fusibles. ¿Qué hace un fusible, y qué es? Es un alambre delgadito y hecho especialmente para que pase sólo cierta cantidad de corriente. La corriente viene por el alambre grueso y al llegar al fusible, pasa por él y sigue por el otro alambre. Ese fusible está hecho para la cantidad de corriente que tiene que pasar por el alambre grueso; pero, si empieza a asar más corriente, el alambrito, el fusible, se calienta y se deshace. Los fusibles son de un material especial que se funde fácilmente. Entonces se interrumpe la línea y la electricidad no puede seguir. El camino está cortado. Si no hubiera estado allí el fusible, los alambres de la corriente se habrían calentado y tal vez incendiado, porque la electricidad hubiera podido seguir pasando. Pero, gracias al fusible salvador, eso no ocurre. El fusible corta el camino de la electricidad cuando empieza a llegar mucha, salvándonos así de un incendio en donde podemos perder nuestra casa y poner en peligro nuestra vida.

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